Continuamos nuestra catequesis sobre el matrimonio con una mirada a lo que queremos decir cuando llamamos "sacramento" al matrimonio. Ya hemos visto los orígenes naturales del matrimonio, las propiedades esenciales y los elementos que son comunes a todos los matrimonios, sean sacramentales o no. Ahora, centramos nuestra atención en los sacramentos, en general, de acuerdo con el Catecismo de la Iglesia Católica y nuestra experiencia común del ritual y signos externos de los sacramentos, los cuales nos traen la gracia de Dios.

Dijimos, en fin, que cada sacramento es un signo externo instituido por Cristo para darnos la gracia. Vimos cómo Dios toma elementos naturales como el signo externo de los sacramentos, y cuando éste se combina con la acción ritual y la fórmula para la celebración de un sacramento en particular, la gracia de Dios se comunica verdaderamente a quienes los reciben. Ahora tenemos que aplicar estos principios al Sacramento del Matrimonio.

La primera pregunta que debemos hacernos es: "¿Qué es el" signo externo y eficaz "del sacramento del matrimonio?" Vimos cómo verter agua es el signo externo del bautismo, y cómo el pan y el vino son los signos externos de la Santa Eucaristía. Entonces, ¿cuál es este signo externo del matrimonio?

Cuando me he hecho esta pregunta de las parejas que he preparado para el matrimonio, solía obtener diferentes respuestas como 'los anillos de boda', e incluso 'la vela de la unidad' (que en realidad no es una parte del ritual). Lo más cerca que estuvieron de la respuesta correcta es cuando nombraron los votos de matrimonio. Mientras que los votos son esenciales para la celebración del sacramento del matrimonio, y los anillos son un poderoso símbolo de la unión de la pareja, ninguno de ellos es el sacramental real, signo externo y eficaz. Entonces, ¿qué es?

Es la propia alianza matrimonial, es decir, el vínculo del matrimonio en sí: la unión del hombre y la mujer en santo matrimonio. En cierto sentido, no "vemos" el signo externo de la misma manera que lo hacemos en el bautismo o la Sagrada Eucaristía. Nosotros no "vemos" el vínculo del matrimonio entre cónyuges, pero sabemos que existe una unión tan grande entre ellos a través del intercambio de las promesas de matrimonio. Es esta unión que es el signo externo del sacramento del Matrimonio.

Así que hemos identificado el signo externo del sacramento del matrimonio, pero ahora debemos preguntar: "¿En qué consiste este signo?" Verter el agua en el Sacramento del Bautismo es un signo de la purificación del pecado y de la nueva vida que tiene a la persona que lo recibe. El pan y el vino en la Santa Eucaristía son signos del Cuerpo y la Sangre del Señor, el alimento espiritual que recibimos para la vida eterna. Entonces, ¿qué significa el vínculo o alianza del sacramento del matrimonio?

Es un signo sacramental del amor y de la unión entre Cristo, el novio, y su amada esposa, la Iglesia. El hombre y la mujer, bautizados y unidos en el sacramento del matrimonio, simbolizan el amor entre Cristo y nosotros, la Iglesia. San Pablo poderosamente captura esto en su carta a los Efesios. Aquí pongo una extensa cita del texto. Les advierto que este es un paso que algunos encuentran difícil, pero por favor no cierren su mente. Lea el texto completo con una mente y corazón abiertos, ¡especialmente la amonestación a los esposos!

Expresen su respeto a Cristo siendo sumisos los unos a los otros. Sométanse así las esposas a sus maridos, como al Señor.

El hombre es cabeza de la mujer, como Cristo es cabeza de la Iglesia, cuerpo suyo, del cual es asimismo salvador. Que la esposa, pues, se someta en todo a su marido, como la Iglesia se somete a Cristo. Maridos, amen a sus esposas como Cristo amó a la Iglesia y se entregó a sí mismo por ella. Y después de bañarla en el agua y la Palabra para purificarla, la hizo santa, pues quería darse a sí mismo una Iglesia radiante, sin mancha ni arruga ni nada parecido, sino santa e inmaculada.

Así deben también los maridos amar a sus esposas como aman a sus propios cuerpos: amar a la esposa es amarse a sí mismo. Y nadie aborrece su cuerpo; al contrario, lo alimenta y lo cuida. Y eso es justamente lo que Cristo hace por la Iglesia, pues nosotros somos miembros de su cuerpo.

La Escritura dice: Por eso dejará el hombre a su padre y a su madre para unirse con su esposa y los dos formarán un solo ser. Es éste un misterio muy grande, pues lo refiero a Cristo y a la Iglesia. En cuanto a ustedes, cada uno ame a su esposa como a sí mismo, y la mujer, a su vez, respete a su marido (Efesios 5, 21–33)

Esta es una enseñanza tan bella y poderosa, cuando se entiende correctamente. Vamos a tomar algún tiempo para sondear la profundidad de este misterio, pero por ahora, me gustaría señalar dos cosas. Además de la enseñanza de la actitud de las esposas hacia sus maridos, mira la instrucción dada a los maridos. Se les dice a amar a sus esposas "como Cristo amó a la iglesia y se entregó a sí mismo por ella". Cristo sufrió y murió por su esposa, la Iglesia. Este es el tipo de amor desinteresado que tiene para la Iglesia. Y esto es exactamente el tipo de amor de un esposo es llamado a tener a su novia: un amor desinteresado y puro.

En segundo lugar, el hombre y la mujer se unen en matrimonio y se convierten en "una sola carne". Esto simboliza cómo nosotros, la Iglesia y la esposa de Cristo, somos uno con él en su cuerpo. Cuando Cristo nos ama, su Iglesia, que nos nutre como su propio cuerpo. Así que un esposo está llamado a amar a su esposa como a sí mismo, ya que su propio cuerpo, ya que es una carne con ella. Él debe alimentar a su esposa como parte de sí mismo.

Hay mucho más para que reflexionemos aquí, pero por ahora vamos a ver que el vínculo sacramental del matrimonio es un signo externo y visible del amor de Cristo por la Iglesia, y nuestro amor recíproco y devoción.